Le Storm a laissé passé l'orage

MELBOURNE - PARRAMATTA (18-16).- Le Storm, un moment bousculé par les Eels, a su conserver son sang froid pour filer directement en demi-finale avec ses deux nouveaux recordmen, Cameron Smith et Billy Slater. Parramatta, rugueux au possible, aura droit à une deuxième chance contre le vainqueur, dimanche, de Cronulla-North Queensland. Un duel auquel ne participeront peut-être pas Alvaro (coup de coude) et Ma'u (plaquage à la gorge), couchés sur le rapport.
Les enfants de Smith aussi heureux que leur père, au coup de sifflet final. Photo Melbourne Storm

Au terme d'un match digne d'intérêt, quoique moins abouti que celui de la veille entre les Roosters et Brisbane, Melbourne a justifié sa première place au classement de la phase régulière, mais comme attendu, Parra lui a mené jusqu'au bout la vie dure.

Des visiteurs par contre surpris les premiers, au bout d'une longue séquence, avec renversement, et cinquième passe, celle qui tue, signée Curtis Scott, pour Addo-Carr. Le Storm poursuivait son forcing, Finucane et Munster frôlant tour à tour l'essai, mais alors qu'il se trouvait en infériorité numérique (carton jaune de Munster, 23è), en face Takairangi et Norman jouaient finement au profit de Auva'a.
Bientôt, un en avant de Kenny Edwards privait l'ailier gauche visiteur d'un doublé, et encore plus tard King était stoppé sous les poteaux de Melbourne. Le temps pour lui d'effectuer son tenu, et Moses, joliment inspiré, croisait avec Will Smith.
Parramatta menait dès lors 10-4, et aurait même pu espérer mieux juste avant la pause, si Kenny Edwards était parvenu à ses fins
 
Un record et demi pour Slater

Riche en talent et en expérience, Melbourne redressa la situation en l'espace de quatre minutes. D'abord à la faveur d'un essai improbable, parti de Glasby, soutenu entre autres par Harris, Munster, Addo-Carr, Cronk, Felipe Kaufusi, lequel mettait fin à la... confusion en servant idéalement Kenneath "Kenny" Bromwich.
Puis un coup de pied rasant d'Addo-Carr n'échappait pas à l'art de l'anticipation de papy Slater, auteur d'un 18è essai en play-off (nouveau record), 180 en tout, égalant ainsi la marque d'une autre légende, Steve Menzies.

Cam Smith ajoutait deux points sur pénalité (18-10), mais à un quart d'heure de la fin, Ma'u offrait un essai à Radradra, son 21è de la saison, dessiné au départ par Takairangi et Jennings.
Le Storm tenait bon jusqu'au bout, laissait passer l'orage musclé de son rival, manquant même d'ajouter une quatrième corde à son arc, quand sur un judicieux service de Chambers, Addo-Carr mettait un dixième de son crampon gauche en touche.

Une qualification méritée pour Cameron Smith le recordman (356è match de NRL), auteur de 43 plaquages, cinq de plus que Tohu Harris. Parra, avec le couperet au-dessus de la tête de Ma'u et Alvaro, a lui perdu plus qu'une rencontre...
 
La fiche technique
MELBOURNE - PARRAMATTA 18-16
Mi-temps 4-10
22 626 spectateurs à l'AAMI Park de Melbourne
 
Melbourne : 3 essais Addo-Carr (4), Kenneath Bromwich (46), Slater (50), 2 T (46, 50) et 1 pénalité (63) Cameron Smith.
 
Parramatta : 3 essais Auva'a (24), Will Smith (31), Radradra (66), 2 T Mitchell Moses (31, 66).
 
Carton jaune : Munster (Melbourne) à la 23è.
 
STORM : Slater - Vunivali, Chambers, Curtis Scott, Addo-Carr - (o) Munster, (m) Cronk - Jesse Bromwich, Cameron Smith, McLean - Felise Kaufusi, Tohu Harris - Finucane.

Sont entrés Kenneath Bromwich, Asofa-Solomona, Glasby, Slade Griffin.

EELS : Will Smith - Radradra, Michael Jennings, Takairangi, Auva'a - (o) Corey Norman, (m) Mitchell Moses - Alvaro, Cameron King, Mannah - Ma'u, Moeroa - Nathan Brown.

Sont entrés Beau Scott, Kenny Edwards, Vave, Matagi.
 
LES PLAY-OFF (première journée)
Qualifying Final: vendredi 8 septembre, Allianz Stadium
Sydney Roosters (2) v Brisbane Broncos (3) 24-22
 
Qualifying Final: samedi 9 septembre, AAMI Park
Melbourne (1) v Parramatta (4) 18-16
 
Elimination Final: samedi 9 septembre, Allianz Stadium
Manly (6) v Penrith (7) 11h40 sur BeIN SPORTS 3
 
Elimination Final: dimanche 10 septembre, Allianz Stadium
Cronulla (5) v North Queensland (8) 8h05 sur BeIN SPORTS 3